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Viernes 1 Enero, 2016

La meta más importante para los gobiernos en 2016

Por cada dólar que se invierte en niños de hasta cinco años, se invierten tres en niños de entre seis y 12 años en América Latina y el Caribe. Ese es uno de los inquietantes hallazgos contenidos en el nuevo estudio Los primeros años: El bienestar infantil y el papel de las políticas públicas. Para cambiar esto, los gobiernos deben apuntar a una meta muy importante en 2016.
Esta inversión no solo es baja en relación con la inversión en la infancia media, sino también con respecto al gasto en todos los otros grupos de edad. Los ancianos, en particular, reciben pensiones y otras transferencias para ayudarles a afrontar los riesgos asociados a la vejez. Esto es cierto incluso en países con muy diferentes perfiles de población. Por ejemplo, Chile, Guatemala y Perú todos gastan entre siete y nueve veces más en las personas mayores de edad que en los niños de cero a cinco años de edad, medidos con base en gasto per cápita. Cuando se trata de dividir el presupuesto, los niños pequeños reciben poco más que migas.
¿Cómo se ubican América Latina y el Caribe en comparación con otras regiones en lo que respecta al gasto en la primera infancia? No muy bien. Los países de la región gastan en promedio solo el 0,4% del PIB en sus hijos más pequeños, alrededor de la mitad del promedio de la OCDE. Mientras que algunos países de alto desempeño gastan cerca de cuatro veces más.
La buena noticia es que, si bien el gasto público en la primera infancia es bajo en términos relativos, ha ido al alza en la última década. Por ejemplo, Chile, República Dominicana y Guatemala han aumentado el gasto entre dos y cuatro veces desde el año 2000. La mayoría de los países han inyectado más dinero en educación preescolar y en los programas de transferencias condicionadas, mientras que los programas de cuidado infantil y crianza de los hijos han disfrutado incrementos de inversión más modestos. Esta asignación resulta desafortunada, ya que los programas de crianza de los hijos que reciben la asignación más pequeña de los presupuestos generales, han demostrado generar el mayor retorno a la inversión.
El manejo presupuestal de los niños en la región refleja una mala decisión de inversión. El gasto en la primera infancia podría ser una de las mejores inversiones que un gobierno puede hacer. Para empezar, cuanto más temprano invierte el gobierno en un niño, más duraderos los beneficios que el país cosechará. Por otra parte, las inversiones realizadas en los niños pequeños magnifican los retornos a las inversiones realizadas posteriormente en la vida de un individuo. Por ejemplo, el gasto en educación universitaria o de formación para alguien que se benefició de la inversión en sus primeros años probablemente tendrá una recompensa mayor que el dinero gastado en un individuo que no disfrutó de una atención de calidad desde el principio.
Por último, los beneficios de las inversiones tempranas florecen en la edad adulta. Un estudio en Jamaica reveló que los niños que se beneficiaron de una intervención en los dos primeros años de vida y fueron seguidos por 20 años, tenían coeficientes intelectuales más altos, ganaban un 25% más, tenían menor tendencia a la depresión y tenían menos probabilidades de involucrarse en actividades delictivas que los niños que no se beneficiaron de la intervención.
Por subestimar los cuidados a sus ciudadanos más jóvenes, los gobiernos están perdiendo la oportunidad de impactar no solo la vida de sus hijos, sino el bienestar de sus sociedades en las próximas décadas. Niños felices, saludables, y estimulados llegan a ser adultos productivos y participativos. Dirigiendo el gasto en la primera infancia a los niños de bajos ingresos puede ser un instrumento redistributivo eficaz que apunta a reducir la transmisión intergeneracional de la pobreza y la desigualdad.
El futuro de una nación está en las manos de sus hijos. Ellos necesitan y merecen más que centavos para asumir la tarea. ¿No cree que aumentar la inversión en la primera infancia debería ser la meta más importante de los gobiernos para 2016?

Rita Funaro
Coordinadora del Programa de Difusión del Departamento de Investigación del BID